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Antes de la llegada de los colonizadores europeos, los aborígenes y los isleños del Estrecho de Torres de Australia habitaban la mayor parte del continente australiano. Estas comunidades tenían cientos de lenguajes, estilos de vida diferentes, y costumbres religiosas y culturales diversas en cada una de las regiones que ocupaban. Las comunidades indígenas de Australia, siempre adaptables y creativas, y con tecnologías simples pero altamente eficientes, tenían sistemas sociales complejos y tradiciones muy desarrolladas que reflejaban su profunda conexión con la tierra y el medio ambiente.

Los aborígenes australianos y los isleños del Estrecho de Torres son comunidades étnica y culturalmente diferentes. Históricamente, los aborígenes australianos habitan la parte continental de Australia, Tasmania y muchas de las islas cercanas a la costa, como Groote Eylandt, Bathurst y Melvilla, en la parte norte del territorio. Los isleños, por su parte, provienen de las islas ubicadas en el Estrecho de Torres, que se encuentra entre el Cabo de York en Queensland y Papua Nueva Guinea. Los isleños del Estrecho de Torres comparten varias similitudes culturales con los indígenas de Papua Nueva Guinea y el Pacífico.

A finales del siglo XVIII, durante la colonización europea, la población indígena se estimaba entre 300,000 y un millón de personas. En la actualidad, esta cifra se estima que era de alrededor de 750,000 personas. Esta población indígena tuvo un declive dramático en el curso del siglo XIX e inicios del siglo XX, debido principalmente al impacto que tuvieron en éstas comunidades las nuevas enfermedades, la pérdida de sus posesiones y la desintegración y ruptura cultural productos de la colonización.

En los últimos veinte años una actitud social de cambio, desarrollos políticos, una cobertura estadística mejorada, y una definición más amplia del origen de estas comunidades indígenas han contribuido a incrementar el número de personas identificadas con raíces aborígenes o del Estrecho de Torres. En el último censo poblacional (2001), se registraron de esta forma a alrededor de 410, 000 personas. Esta cifra se ajustó para reflejar cualquier omisión en los conteos y números de personas de quienes se desconocía su origen indígena, y actualmente se estima en 458 500, lo que representa alrededor del 2.4% de la población. La Oficina de Estadística de Australia estima que, de seguir la tendencia actual de moralidad y natalidad, esta cifra llegará a alrededor de 470,000 personas para el año 2006.

Los Aborígenes Australianos

A pesar de que en el pasado los aborígenes de Australia compartían formas de vida y creencias religiosas similares, existían varios grupos distintos que tenían su propio idioma, territorio, leyendas y ceremonias religiosas.

Las primeras palabras recopiladas del lenguaje nativo australiano fueron escritas en 1770 por el Capitán Cook. Cook escuchó estas palabras de la comunidad Guugu-Yimidhirr asentada en Endeavour River al norte de Queensland. Entre estas palabras se encontraba kang-ooroo, con que se identificaba a una especie de canguro negro de gran tamaño. Posteriormente se identificaron en todo el país más de 250 lenguajes y más de 700 dialectos diferentes.

 Muchos aborígenes australianos son multilingües, y con frecuencia son capaces de comunicarse en varios lenguajes aborígenes y no aborígenes, incluyendo en inglés. Incluso, la comunidad aborigen ha abierto centros de lenguas en los que se registran y promueven sus lenguajes, y existe una Asociación de Lenguajes aborígenes.

Los aborígenes australianos vivían en circunstancias diversas y tenían  historias diferentes. Por lo tanto, los grabados y pinturas que se han hallado a través de Australia tienen una gran variedad de estilos y temas. De acuerdo con las creencias de muchos grupos aborígenes, la gente ha estado en Australia desde una fase inicial que se conoce como “El Sueño” (The Dreaming). Esta creencia señala que en períodos ancestrales varios espíritus emergieron de la tierra y otros bajaron del cielo. Estos espíritus ancestrales esculpieron las rocas, los ríos, las montañas, los bosques y los desiertos y crearon a las personas, los animales y las plantas que iban a habitar en el país. Los espíritus ancestrales dictaron los patrones de vida que las personas debían seguir y les enseñaron sus leyes, costumbres y códigos de conducta, así como sus cantos, bailes, diseños y rituales, mismos que fueron la base de la expresión religiosa aborigen.

Una gran parte de la expresión artística aborigen está relacionada con las leyendas de “El Sueño”, así como los rituales y ceremonias que se practican con el fin de preservar los vínculos entre las personas y el mundo espiritual.

Los Isleños del Estrecho de Torres

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El nombre de esta comunidad proviene del estrecho que separa a Australia continental en el Cabo de York de la costa sur de Papua Nueva Guinea. En esta región habitan más de 6800 isleños del Estrecho de Torres. Se calcula que otros 42,000 viven fuera de esta zona, principalmente en los pueblos costeros al norte de Queensland especialmente en Townsville y Cairns.

A pesar de su estrecho contacto con los aborígenes del sur de Australia y con los Melanesios al norte los Isleños conforman un grupo distinto, con una cultura e identidad propias. Esto ha sido reconocido de manera oficial, por lo que los Isleños del Estrecho de Torres, ya sea que habiten en el estrecho o en la parte continental, tienen voz  en los asuntos nacionales. Los Isleños son una comunidad dedicada a la navegación: viajan grandes distancias buscando tortugas y dugongs (que es un animal parecido a un manatí) y se dedican al comercio con otras islas y villas de la Costa de Papua. Un aspecto crucial para el empleo y el desarrollo económico de la región es la explotación comercial sustentable de los recursos marinos. Por lo tanto, para los Isleños del Estrecho de Torres es un objetivo primordial económico y cultural compartir una responsabilidad regional en la administración de dichos recursos.

Además de preservar su cultura específica, los Isleños del Estrecho de Torres han hecho una importante contribución en el desarrollo económico de Australia en lo concerniente a la industria de las perlas, la construcción de vías ferroviarias, la industria azucarera, las artes y la cultura.

¿En dónde habitan los Indígenas Australianos?

Los reportajes internacionales que se hacen de las comunidades indígenas de Australia con frecuencia se enfocan en comunidades remotas y nómadas, contribuyendo a crear una percepción muy limitada y estereotipada de los estilos de vida contemporáneos de los Aborígenes y de los Isleños del Estrecho de Torres.

La realidad es que las comunidades indígenas viven en todos los estados y territorios de Australia, tanto en circunstancias altamente urbanizadas, como en regiones rurales relativamente distantes. A pesar de que la mayor parte de la población de Australia está concentrada en las costas este y sureste, la población indígena está distribuida de una manera más amplia.

Hay un gran número de aborígenes e isleños del estrecho de torres que viven en las grandes ciudades de Australia. Sin embargo, una proporción mayor que la de la poblacion general vive en las áreas más distantes de Australia. De acuerdo con la información proporcionada por ABS Remoteness Structure[i] y por los  datos del Censo de 2001 es evidente que la distribución geográfica de la población aborigen australiana y de Isleños del Estrecho de Torres se conforma de la siguiente manera:

  • 30%  de la población indígena vive en ciudades principales
  • 20% de la población indígena vive en áreas rurales urbanizadas
  • 23% de la población indígena vive en áreas rurales no urbanizadas
  • 9% de la población indígena vive en regiones distantes
  • El resto, el 18%, reside en áreas muy distantes

El estado de Nueva Gales del Sur tiene el mayor número de habitantes aborígenes y de Isleños del Estrecho de torres, pero el territorio del Norte tiene el mayor porcentaje de habitantes indígenas de Australia. En el censo de 2001, es desglose de población indígena en cada uno de los estados y territorios era de esta forma:

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Nueva Gales del Sur

134.888

Queensland

125.910

Australia Occidental:

65.931

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Territorio del Norte:

56.875

Victoria

27.846

Sur de Australia

25.544

Tasmania

17.384

Territorio Capital

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3.909

Otros Territorios

233

                    

Visitas de Prensa a Territorios Indígenas

Se requieren permisos para entrar a algunos territorios indígenas. Los permisos para realizar filmaciones deben ser negociados con consejos aborígenes y esto en ocasiones puede ser un procedimiento largo y delicado.

Los visitantes de prensa deben visitar primero el Consejo de Territorio Aborigen del área que se proponen visitar. Por los menos se requiere una notificación previa de varias semanas de anticipación antes de poder realizar dichas visitas y se recomienda que esta notificación se realice con la mayor antelación posible.

Las solicitudes deben indicar los datos de todos los visitantes: nombres, direcciones, cargos oficiales y organizaciones representadas, áreas propuestas a visitar, período y propósito de la visita.

Los Consejos de Territorio presentan estas solicitudes a las comunidades relevantes, quienes deciden si se concede el permiso o no. Si la solicitud es aceptada, el Consejo de Territorio o un Fideicomiso se encargan de emitir el permiso correspondiente.

Una vez que se concede dicho permiso, los visitantes de la prensa a regiones aborígenes deben registrarse en la oficina o consejo de la comunidad a su llegada para obtener los arreglos específicos relativos a dicha visita. Cualquier trato concerniente con asuntos de la comunidad debe, en la medida de lo posible, ser discutido con los ancianos o concejales aborígenes, quienes a su vez pueden solicitar la presencia de consejeros de la comunidad.

Se ruega a los visitantes ser sensibles y corteses en su trato con la comunidad para evitar ofenderlos. Se considera una intrusión en la privacidad de los aborígenes australianos filmarlos o fotografiarlos en su territorio sin su permiso. Los visitantes deben preguntar antes de filmar o realizar fotografías.

Parques Nacionales

Algunos parques nacionales tienen regiones o áreas sagradas para los aborígenes, tales como el Parque Nacional Uluru (Ayers Rock – Mt Olga). Se debe solicitar un permiso de la autoridad relevante para ingresar a estos parques para realizar filmaciones y fotografías.

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Mayor Información


[i] El Instituto denominado ABS Remoteness Structure reúne a los Distritos de Recolección de Información (CCDs, por sus siglas en ingles) en cinco grupos principales de ubicación poblacional que se clasifican de acuerdo con  las características comunes referentes a la ubicación geográfica, servicios disponibles en la localidad y oportunidades de interacción social. El concepto de cercanía está basado en la distancia física que hay por carretera entre cualquier punto y el centro urbano más cercano en cada uno de los cinco niveles de población. Por ejemplo, cualquier lugar que se localice cerca de un centro urbano de más de 250,000 personas pertenece a la clase de Ciudad Principal de Australia. El tamaño poblacional del centro urbano es utilizado como un indicador del rango de servicios disponibles, y la distancia de acceso por carretera se utiliza como un indicador del nivel de cercanía que hay para tener acceso a esos servicios.

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